28 de junio de 2014 12:01 PM
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Ahora, llega el etanol hecho con el rastrojo

El campo y las energ铆as renovablesEn EE.UU. est谩 por arrancar a producir la primera planta que utiliza los residuos de la cosecha de ma铆z para elaborar el biocombustible. Un nuevo paradigma para esta moderna industria.

Shannon, una joven brit谩nica, conmovi贸 a la platea cuando exhibi贸 por TV su adicci贸n a la nafta. Bebe doce tapitas de bid贸n por d铆a. Nada, al lado de los millones de automovilistas que se toman el bid贸n entero.

Hace apenas quince a帽os, cuando despuntaba el siglo XXI, el petr贸leo val铆a 20 d贸lares el barril. En los surtidores de las estaciones de servicio, los estadounidenses pod铆an llenar el tanque con apenas 10 d贸lares. As铆, se hicieron adictos a la nafta, como les espet贸 el ex presidente George W. Bush.

Pero hoy, con el petr贸leo a 106 d贸lares, la nafta vale cinco veces m谩s. Los estadounidenses sintieron no s贸lo que el petr贸leo escaseaba, sino que adem谩s, el abastecimiento no era seguro.

鈥淓l remedio para los altos precios son鈥 los altos precios鈥, rige un viejo adagio de la econom铆a real. Cuando el petr贸leo lleg贸 a 50 d贸lares el barril, habilit贸 la alternativa de convertir el ma铆z en etanol, un sustituto de la nafta que puede mezclarse en altas proporciones sin modificar nada en los autos. Y que, con motores especiales, puede llegar a usarse puro, como sucede en Brasil El gobierno norteamericano impuls贸 la sustituci贸n de nafta por etanol, colocando una meta del 10%. Brotaron por todo el 鈥渃orn belt鈥, el portentoso cintur贸n maicero del Medio Oeste, decenas de destiler铆as que convert铆an en biocombustible al rey de los cereales destinados al consumo animal, a las bebidas cola, la cerveza, las bebidas espirituosas, o a la producci贸n de almidones industriales. En apenas diez a帽os, las nuevas destiler铆as le empardaron la partida a todos los dem谩s consumos juntos. El ma铆z, que val铆a 100 d贸lares la tonelada hace diez a帽os, ahora ronda los 200.

Pero los contrarios tambi茅n juegan. El lobby de 鈥渓os que estaban antes鈥 puso el grito en el cielo, porque el precio del cereal era ahora arrastrado por el del petr贸leo. Inflaci贸n, dicen all谩, es exceso de demanda. Bueno, hab铆a exceso de demanda de ma铆z, a pesar del continuo crecimiento de la producci贸n fruto del arribo de nueva tecnolog铆a.

Entonces, se empez贸 a hablar de los biocombustibles de 鈥渟egunda generaci贸n鈥. Son los que utilizan otra fuente de materia prima. El foco se puso en el uso de residuos de cosecha, y en particular el rastrojo de ma铆z. Calcularon que por cada tonelada de ma铆z que se cosecha, queda un volumen similar en el campo. Este residuo es fundamental para mantener la estructura del suelo. Sin embargo, los investigadores de distintas universidades determinaron que retirar una parte (25%) de ese rastrojo no s贸lo no afecta la sustentabilidad, sino que mejora la implantaci贸n del cultivo subsiguiente.

La primera planta de este tipo se inaugura el pr贸ximo 3 de setiembre. Es el Project Liberty en Emmetsburg, Iowa, y tuve la oportunidad de visitarla la semana pasada junto con la gente de Bio4 encabezados por su titular, Manuel Ron, y los accionistas Marcelo Otero y Juan Miguel Sobrero.

Liberty es el fruto de un joint venture entre Poet, la mayor productora de etanol de los EEUU (con 25 plantas) y DSM, una empresa holandesa especializada en la producci贸n de las enzimas que degradan la celulosa del rastrojo para que pueda ser atacada por los fermentos que la convierten en alcohol. El residuo final, la 鈥渓ignina鈥, va a la caldera para generar vapor y electricidad.

La inversi贸n fue de 250 millones de d贸lares, la mitad en 鈥済rants鈥 (subsidios) de Washington y Iowa. Es tres veces m谩s cara que una planta convencional, donde se fermenta s贸lo el almid贸n del grano de ma铆z. Este da 350 litros de alcohol por tonelada de grano y queda otro tanto para alimento animal.

La planta de etanol celul贸sico requiere cinco toneladas de rastrojo por tonelada de alcohol producido. La materia prima no tiene costo, pero la log铆stica de cosecha, transporte y almacenaje constituyen un enorme desaf铆o. A los farmers no les queda mucho tiempo entre la cosecha y el enfardado del rastrojo, porque enseguida llega la nieve.

La planta se mastica un rollo de 700 kilos por minuto, 1.500 por d铆a, medio mill贸n por a帽o鈥ara producir 100.000 millones de litros de etanol celul贸sico.

El Project Liberty no est谩 solo. Este a帽o tambi茅n inauguran plantas similares otros dos gigantes, como Dupont y Abengoa. Las tres, bajo elresplandor de una transmutaci贸n milagrosa: convertir la paja en una alternativa al viejo oro negro.

 

 

Una nueva cadena que se va armando

Eric Woodford es un farmer del centro de Minnesota, donde la crudeza del invierno ense帽贸, hace muchos a帽os, que no hay ganader铆a posible sin establo ni forrajes conservados.

Nos cuenta que con el tiempo, le fue tomando el gustito a eso de hacer fardos, y se convirti贸 en un contratista especializado. Ten铆a rotoenfardadoras producidas por la creadora del fardo redondo, Vermeer de Pella, Iowa, con las que hac铆a rollos de alfalfa en verano para abastecer a los tambos de la regi贸n.

Un d铆a, empez贸 a enrollar la cola del ma铆z, tambi茅n para destino forrajero. Encontr贸 que la m谩quina requer铆a algunas adaptaciones. Las hizo, las patent贸 y le cedi贸 los derechos a Vermeer, que ya 鈥渧e铆a鈥 que llegaba la era del etanol de segunda generaci贸n y orientaba la empresa a toda la gama de equipos necesarios para la nueva log铆stica, desde la cosecha hasta el transporte y el procesamiento en destino final.

Eric no dej贸 su trabajo de contratista, pero se instal贸 en Emmetsburg, donde se erigi贸 la planta de Poet-DSM, como distribuidor de Vermeer. Vendi贸 m谩s de 100 rotoenfardadoras modificadas con sus dispositivos: dientes recolectores poderosos, y un accesorio rotativo arriba del embocador que ayuda en el ingreso del rastrojo. Otra modificaci贸n es un deflector que hace girar el rollo 90 grados, lo que facilita la recolecci贸n por medio del cargador que ahora puede avanzar en l铆nea recta, encontrando todos los rollos en la misma l铆nea. Ahorra un 30% de tiempo y pisotea menos el lote.

El enfardado del rastrojo retira del lote entre el 25% y el 50% de la biomasa, todo un tema en debate.

En el norte del estado de Iowa los investigadores sostienen que retirar un 25% del rastrojo no s贸lo no afecta la sustentabilidad, sino que la mejora gracias a que permite un m谩s r谩pido calentamiento del suelo en primavera, facilitando la siembra directa.

La misma empresa desarroll贸 otra log铆stica para la cosecha del rastrojo, en este caso circunscripta a los marlos.

Se trata de un carro que se engancha atr谩s de la cosechadora, que recoge lo que la m谩quina tira por la cola, fundamentalmente marlos y chala.

Con un ventilador separa la chala, si la planta s贸lo requiere marlos. En este caso, se retira apenas el 10% del rastrojo. Es lo que vimos en una planta de etanol cercana, Chippewa Valley.

All铆 se gasifican los marlos, generando el vapor que requiere la planta para el secado de los DGS, el co-producto de la fermentaci贸n.

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