12 de abril de 2010 07:38 AM
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Primera cosecha de semillas de jatropha para biodiesel

Las plantaciones de esta oleaginosa pasaron con éxito su primer invierno y la capacidad de adaptación lograda les permitió soportar heladas y bajas temperaturas. Con estos antecedentes, los investigadores estiman que se podrían destinar 500 mil hectáreas de terrenos semiáridos sin valor comercial al cultivo de jatropha.

Las primeras semillas de jatropha para elaborar biodiesel fueron cosechadas en una de las parcelas experimentales que tiene el proyecto que ejecuta la Universidad de Chile en la Región de Coquimbo, gracias al cofinanciamiento Ministerio de Agricultura, a través de la Fundación para la Innovación Agraria (FIA).

A comienzos de este año, tuvo lugar la primera floración y fructificación del cultivo en Chile, lo que permitió recolectar los primeros frutos provenientes de una plantación de 12 meses y 0,5 hectáreas ubicadas en la Parcela Experimental Liceo Agrícola de Ovalle.

Las otras nueve parcelas que tiene la iniciativa -en las regiones de Atacama, Coquimbo y Metropolitana, en zonas que no disponen alternativas agrícolas-, también pasaron el invierno y se espera para los próximos meses su floración.

Este logro se enmarca en el proyecto "Desarrollo y validación del cultivo de Jatropha en la zona norte de Chile para la producción de biodiesel", que desarrolla la Universidad de Chile junto con las empresas Agroenergía S.A.; Soc. Agrícola Nacientes del Cogotí Ltda.; Liceo Agrícola Ovalle; Comercial e Industrial Binghamton S.A.; Escuela E-54 (Escuela Agrícola San Félix) y Energía Ecológica S.A. Su costo total es de 293.035.000 dólares, al cual FIA aporta 100.000.000 dólares (34,24%).

La iniciativa nació en 2008 como respuesta innovadora a un tema país. Al respecto, la directora ejecutiva de FIA, Eugenia Muchnik, señaló que “Chile necesita diversificar su matriz energética, para ello el Programa Energético del Gobierno plantea promover las energías renovables, limpias no convencionales. Entre ellas, una alternativa interesante son los biocombustibles y aquí el desafío como país está en identificar qué cultivos son económicamente viables”.

Primeros frutos

La jatropha es una planta que combate la desertificación y tiene baja necesidad de agua. Su tiempo de vida estimado es de 50 años y puede lograr un rendimiento de hasta 10 ó 12 kilos por planta al año. Como es un cultivo perenne, no es necesario renovar anualmente las plantaciones.

El coordinador del proyecto, Manuel Paneque, explicó que “la cosecha demostró que la jatropha es un cultivo viable para suelos degradados y marginales del norte de Chile y probó su capacidad de adaptación para sortear sin problemas las heladas y bajas temperaturas”.

Con respecto a la salinidad del suelo y al consumo de agua que tiene la planta, el investigador precisó que la oleaginosa ha presentado en el país una capacidad de supervivencia al riego con aguas salinas y a condiciones extremas de sequía.

Sobre la productividad, Paneque indicó que la jatropha es de las especies disponibles con mayor contenido de aceite. De sus semillas puede extraerse un 55% de aceite susceptible de ser procesado y transformado en biodiesel o electricidad.

“Es muy temprano para hacer pronósticos de la capacidad productiva de la jatropha en Chile, en esta etapa debemos trabajar en la selección de clones capaces de crecer, desarrollarse, y producir en nuestras condiciones agroclimática, así como en el fortalecimiento del programa de mejoramiento genético del cultivo, que nos permita obtener las variedades comerciales que nuestros agricultores necesitan”, puntualizó.

A la fecha, el equipo de investigadores ya ha identificado las áreas geográficas aptas para el desarrollo y expansión del cultivo en el país, teniendo en cuenta las necesidades de la oleaginosa. De la superficie disponible actual, no apta para otras explotaciones comerciales, los primeros análisis hablan que podrían destinarse al cultivo de jatropha unas 500 mil hectáreas, principalmente en sectores áridos. Esto permite estimar que si se plantara el 10% de esta superficie se podría producir entre 25.000-250.000 m3/año de biodiesel de jatropha.

Agregó que, “de acuerdo a lo planificado, se continuará evaluando el desarrollo de las plantaciones y se espera obtener la segunda cosecha entre diciembre 2010 y marzo de 2011. También seguiremos con la identificación de sitios en el norte de Chile con mayor probabilidad para instalar nuevas parcelas y en la estandarización de un método de propagación in vitro”.

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