22 de agosto de 2020 11:54 AM
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Actualización COVID-19 en EE.UU. : Dolores de parto para la industria de procesamiento de carne

CompartiremailFacebookTwitterLa pandemia del coronavirus (COVID-19) ha desafiado a los empacadores de carne y a los trabajadores que mantienen en movimiento las líneas de procesamiento de carne y aves del país, quizás más que cualquier otra industria manufacturera. A medida que el virus se ha movido lentamente desde algunos de los primeros puntos críticos en áreas […]

La pandemia del coronavirus (COVID-19) ha desafiado a los empacadores de carne y a los trabajadores que mantienen en movimiento las líneas de procesamiento de carne y aves del país, quizás más que cualquier otra industria manufacturera.

A medida que el virus se ha movido lentamente desde algunos de los primeros puntos críticos en áreas urbanas densamente pobladas, se ha extendido a áreas rurales que sustentan la mayor parte de la fabricación de alimentos del país. Las plantas procesadoras de carne han sufrido cierres temporales y brotes rápidos del virus debido a la naturaleza de cómo se realiza el trabajo. Algunos empacadores han tenido que aumentar la contratación y evaluar cómo incentivar al personal de producción para que continúe trabajando proporcionando más pruebas, protocolos de seguridad y mejorando las estructuras de beneficios.

Las cifras de empleo en la fabricación de alimentos de la Oficina de Trabajo y Estadísticas muestran el marcado cambio en el mercado laboral. En marzo, el informe de empleos no agrícolas mostró solo 1.500 empleos menos que en febrero y 17.200 empleos más que en marzo de 2019. Para abril, la fabricación de alimentos había perdido 86.300 empleos más y otros 24.900 en mayo.

Dotar de personal a las plantas de producción de carne siempre ha sido un desafío debido al arduo trabajo en condiciones a menudo duras, especialmente para algunas de las plantas más pequeñas que compiten con las empacadoras más grandes, dijo Chris Young, director ejecutivo de la Asociación Estadounidense de Procesadores de Carne, Elizabethtown, Pensilvania. .

“Con la pandemia, se ha convertido en un desafío mayor porque estamos mucho más ocupados, por lo que las horas de trabajo se han alargado en las mismas condiciones”, dijo. “Uno de los grandes desafíos también es competir con la generosa compensación por desempleo que existe ahora. Nadie quiere volver a trabajar y está dispuesto a esperar hasta que se acabe el paro ”.

Seaboard Triumph Foods (STF) opera una de las plantas de procesamiento de carne de cerdo más nuevas de la industria, ubicada en Sioux City, Iowa, y emplea a más de 2.400 personas. Incluso cuando el desempleo alcanzó niveles récord, la naturaleza del brote de coronavirus ha hecho que la contratación sea un desafío para procesadores como STF.

Los funcionarios de STF dijeron que debido a las restricciones de viaje locales y estatales, el grupo de reclutamiento ha sido limitado. La compañía ha instituido un cuestionario COVID-19, controles de temperatura y pruebas virales posteriores a la oferta y previa a la contratación como parte del examen físico obligatorio para los empleados. Si un empleado potencial da positivo en la prueba, debe ponerse en cuarentena según las directrices de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) y no debe tener fiebre durante 72 horas antes de comenzar a trabajar.

La empresa también ha limitado los esfuerzos de contratación de “puntos calientes conocidos en la región” y ha suspendido temporalmente la contratación si es necesaria la reubicación.

Muchas plantas procesadoras de carne cuentan con personal no solo de la región o incluso de América Latina, sino también de refugiados del sur de Asia y África. Según el Instituto de Política Fiscal, la industria de envasado de carne tiene la quinta mayor concentración de refugiados. Aprovechar estos grupos se ha vuelto aún más difícil para los reclutadores, ya que los viajes se han restringido. La retención es clave para mantener las instalaciones con personal.

Para la contratación en el sitio web AgCareers.com, no ha habido un aumento marcado de las aproximadamente 350.000 visitas de trabajo que el sitio web tenía normalmente antes y durante la pandemia, pero la empresa ha “ofrecido ofertas de trabajo temporales gratuitas para ayudar a cubrir parte de la contratación inmediata necesidades ”, dijo Erika Osmundson, directora de comunicaciones de marketing de AgCareers.com.

AgCareers desarrolló páginas web específicas de COVID que ofrecen herramientas para quienes buscan empleo y una biblioteca de seminarios web gratuitos a pedido que se ofrecieron a los empleadores para abordar la salud mental en el lugar de trabajo para ayudar durante estos tiempos difíciles tanto para los trabajadores como para los empleadores, dijo Osmundson.

A pesar del riesgo de infección en algunas áreas, la mayoría de los empleados quieren trabajar, dijo Michael Baker, especialista en extensión de carne de res en la Universidad de Cornell. Incrementar la producción a una semana de seis días es una opción para mantenerse al día con la demanda, ya que algunas plantas se han visto obligadas a cerrar temporalmente debido a los brotes, y las copias de seguridad de los envíos de ganado han creado puntos de estrangulamiento en la cadena de suministro.

Retención de esfuerzos

La formación de nuevos empleados requiere tiempo y dinero, mientras que la retención de personal mantiene las líneas de producción en movimiento. Las empresas empacadoras de carne están ofreciendo beneficios más generosos, como días de enfermedad y guarderías, para alentar al personal a continuar regresando al trabajo en un esfuerzo por que los volúmenes de producción vuelvan a la normalidad.

Los salarios ya han aumentado en muchos trabajos en plantas de procesamiento, dijo Stephen Meyer, economista de cerdo de Kerns and Associates, con sede en Ames, Iowa. “Es difícil quitarle esos beneficios a las personas una vez que se los ofreces a alguien. No veo que eso regrese “.

La competencia entre algunas empresas también se ha intensificado para aprovechar un grupo ya reducido de trabajadores en algunas regiones donde varias empresas compiten por empleados.

“Conduce a la ciudad y ve un letrero que dice venga a trabajar a nuestra planta y le daremos $ 22 por hora”, dijo Dermot Hayes, profesor de agroindustria en la Universidad Estatal de Iowa, ubicada cerca del epicentro geográfico del procesamiento de carne de cerdo.

El enfoque sigue siendo la seguridad y la limpieza para que los empleados puedan estar seguros de que su entorno de trabajo es seguro. Los equipos de protección personal como guantes, máscaras y batas ya eran estándar en la mayoría de las instalaciones, pero ahora las empresas están instalando barreras de plexiglás en algunas líneas, realizan controles de temperatura regulares, practican turnos escalonados y la mayoría incluso están agregando espacio para descansar, almorzar y cambiarse para permitir para el distanciamiento social.

STF cambió su protocolo de envío para restringir el contacto que los conductores tienen con los empleados y solo otorgar acceso a proveedores esenciales. Estas prácticas demuestran que la industria se ha dado cuenta de que proteger la seguridad de los trabajadores de las plantas externas es otra prioridad.

“Los empleados actuales se vuelven mucho más valiosos porque lo ayudan a mantener la coherencia, brindan una excelente herramienta de reclutamiento y pueden ayudar a capacitar a nuevos empleados”, dijo Osmundson.

Tyson Foods Inc., con sede en Springdale, Ark., Aumentó su estructura de bonificaciones en el punto álgido de la pandemia y recientemente restableció su política de asistencia al tiempo que sigue ofreciendo pago por discapacidad a corto plazo para los trabajadores en cuarentena.

Un representante de la compañía dijo que las prácticas de reclutamiento y contratación no han cambiado a la luz de la pandemia.

Soluciones de automatización

Aunque el Departamento de Agricultura de EE. UU. Informó en junio que las plantas de carne están operando al 95% del volumen de producción del año pasado, los precios de la carne se han disparado debido a los cierres temporales y a la acumulación de animales esperando ser procesados.

Por estas razones, el resultado a largo plazo de la pandemia podría llevar a una mayor dependencia de la automatización. Después de todo, una forma de resolver un problema laboral es no depender tanto de él.

“Un robot no se enferma”, dijo Evert Van der Sluis, profesor de economía en la Universidad Estatal de Dakota del Sur.

La mano de obra ha sido barata hasta ahora, pero a medida que los salarios han aumentado debido a la escasez, una mayor dependencia de las máquinas podría ser la solución natural para el trabajo humano que es susceptible a enfermedades o abandono del trabajo por razones personales, dijo. 

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